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Why High-Tech Weather Forecasts Don’t Save More Lives

Thomas E. Weber(19page) 2019-03-25




* 이 글은 번역글로써 원문에 나타난 글쓴이의 의도와는 전혀 무관합니다.

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최첨단 기상 예보 시스템이 더 많은 생명을 구하지 못하는 이유

3월 3일, 앨라배마 주(Alabama) 리 카운티(Lee County)를 휩쓴 토네이도는 충격적이기는 했지만 예상치 못한 일은 아니었다. 기상학자들은 예전부터 기상 악화가 일어날 것이라고 경고해왔다. 기상 예보관들은 개개의 토네이도가 감지되자마자 경고를 쏟아내며 가까운 지역을 모니터했다. 하지만 이러한 노력에도 23명의 사망자가 발생했다.

어떻게 위험한 기상 상황을 그토록 잘 예측하면서 아직도 단 하루 만에 그토록 많은 생명을 잃을 수 있는 것일까? 그 해답은 폭풍뿐만 아니라 사람들, 그리고 수입과 지위, 민족성, 문화, 무엇보다도 위험에 대처하는 방식의 차이도 이해해야 한다는 데에 있다.

특정 집단을 더 큰 위험에 처하게 만드는 요인들을 해결하는 것은 무척이나 힘든 일이겠지만 좀 더 현실적인 해결책도 존재한다. 더 정확한 경고가 그것이다. 날씨를 설명하는 것뿐만 아니라 인구 통계와 심리학까지 고려한 경고가 인명을 구할 수도 있다. 그런데 놀랍게도 이러한 작업은 여전히 초기 단계에 머물러 있다.

리 카운티의 비극은 한 가지 문제를 분명히 보여주고 있다. 시속 170마일의 바람이 건물들을 휩쓸어 버리며 다수의 사상자를 낸 원인이 된 이동식 주택이 그것이다. 2015년에 미국 해양 대기청(the National Oceanic and Atmospheric Administration) 산하 국가 위험기상 연구소(National Severe Storms Laboratory, NSSL)는 미국 동남부에서 불규칙하고 치명적인 토네이도가 발생하는 이유를 알아내기 위해 ‘VORTEX-Southeast’라는 이름의 선구적인 프로젝트에 착수했다. 이곳의 연구원들은 이동식 주택에 사는 저소득층이 폭풍이 몰아쳤을 때 더 큰 위험에 처할 뿐만 아니라 경고에 대응할 준비도 부족하다는 사실을 밝혀냈다.

동일한 기상 상황을 겪을 때 더욱 위험한 부분이 어디인가는 분명하다. 가격이 저렴한 이동식 주택은 강한 바람에 버틸 수 있는 강도가 낮다. 폭풍에 대한 대응 측면은 더욱 복잡하다. VORTEX 연구에 따르면 기본적으로 이동식 주택 거주자들도 토네이도가 발생할 시 가장 낮은 층에 있는 방, 그 중에서도 가장 안전한 지하실로 대피하라는 일반적인 지침을 받는다. 문제는 이동식 주택의 대피 방식이 일반 주택의 대피 방식과 아주 다르다는 것이다. 이동식 주택의 경우 집 밖으로 나가 지하에 있는 대피소나 영구 주택 안으로 대피해야 한다.

이와 관련해 NSSL에서 ‘사회적 영향력 그룹(the Societal Impacts Group)’을 이끌고 있는 킴 클로카우-맥클레인(Kim Klockow-McClain)은 다음과 같이 말했다. “모든 사람을 고려해서 발표하는 기상 예보는 이 사람들에게도 집 안으로 들어가라고 말합니다. 하지만 이동식 주택에 사는 사람들에게 필요한 대피 방식은 그런 게 아니니까 그들에게 이런 내용의 예보를 하는 자체가 잘못된 것이죠.”

정부 관계자에 의한 것이든, 아니면 라디오나 TV 방송, 혹은 스마트폰 앱에 의한 것이든 모든 내용은 적절한 사람에게 적절한 메시지를 전달해야 한다. 실제 경고가 발효된 시점부터 평균 15에서 16분 내지는 더 짧은 시간 안에 대피해야 함에도 이동식 주택 거주자들이 안전한 곳으로 대피하기까진 이보다 더 오랜 시간이 걸리는 경우가 보통이다. 때문에 이들은 토네이도 발생할 가능성이 있다는 ‘주의’ 단계가 발효될 때부터 공개 경고에 귀를 기울이고 경고가 발효되었을 재빨리 대피할 수 있도록 해야 한다. 이러한 지침은 차후에 이어지는 기상 예보에서도 반드시 강조되어야 한다.

토네이도를 예측하는 과학이 발전함에 따라 기상 전문가들은 주의와 경고 사이에 중간 단계를 넣을 생각을 하고 있다. 이를 통해 토네이도가 실질적으로 형성되기 전에 사람들이 사는 지역에 토네이도의 발생 가능성이 커지고 있음을 경고할 수 있고, 특히 빠른 시간 내에 지하로 대피할 수 없는 이들에게 도움이 될 것이다.

물론 토네이도는 모든 사람들에게 위협적이며, 리 카운티에서 발생한 폭풍은 영구주택도 파괴할 정도로 강한 위력을 발휘했다. 앨라........

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